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Tiempos de cambio
Un gigante de los bienes de consumo moderniza el sistema de distribución de sus productos a las tiendas.

Una gran compañía de productos de consumo (CPG, por sus siglas en inglés) enfrentaba un problema que era crucial para la correcta integración de sus diferentes líneas de productos, algo muy común en la industria. Aunque la naturaleza del negocio en lo relativo a cada línea de productos es semejante, cada una de esas líneas había evolucionado como una entidad independiente: básicamente como un negocio autónomo con su propia infraestructura. Cada negocio elegía sus materias primas, que distribuía a las fábricas donde eran producidos los alimentos envasados. Éstos se enviaban luego a almacenes y centros de distribución, que se encargaban a su vez de surtir a las tiendas. En vez de optimizar los recursos, cada negocio tenía su propia red de transporte, lo que causaba que distintos camiones visitaran con frecuencia las mismas ubicaciones y en ocasiones viajaran, inexplicablemente, vacíos. Al contar con una de las flotas de camiones más grandes del mundo, las pérdidas por viajes inútiles se acumulaban rápidamente. Y como resultado, la compañía de CPG perdía mucho dinero.

CONSIDERACIONES INICIALES

En un primer momento, la compañía de CPG consideró armar una nueva aplicación desde cero utilizando Java. Pero apenas iniciado el trabajo de diseño, resultó evidente que la complejidad de la tarea iba a terminar convirtiendo el proyecto en una empresa interminable y de alto riesgo. Cada día gastado sin encontrar una solución, suponía un costo para el negocio. Y la posibilidad de un fallo en el sistema entrañaba un costo todavía mayor. Lógicamente, si las tiendas no recibían los productos correctos en las cantidades necesarias, la situación iba a afectar muy negativamente a las ganancias de la empresa. Fue para salir de este impás, que sus ejecutivos recurrieron a Ab Initio.

La nueva aplicación debía cumplir muchos requisitos. Debía estar completamente integrada con cada una de las divisiones de la compañía de CPG, que es muy grande. Tenía que poder comunicarse con los sistemas de pedidos de cada una ellas. Necesitaba poder interpretar y procesar información detallada de los camiones, las fábricas, los almacenes, los centros de distribución y las tiendas. Tenía que comprender aspectos de los artículos relacionados con el transporte. Tenía que permitir a los camioneros independientes dar cotizaciones para planificar envíos. Necesitaba conectarse con todos los lugares en los que los camiones recogen artículos, a fin de generar conocimientos de embarque así como instrucciones para los trabajadores acerca de los artículos concretos que han de cargarse en determinados camiones. Tenía que suministrar información a un motor de optimización de última generación de terceros y comunicar el plan optimizado resultante a todas las partes involucradas en las actividades de esta compañía global. En otras palabras, la aplicación debía contemplar cada uno de los pasos del negocio. Y como la compañía opera ininterrumpidamente, tenía que ser un sistema que funcionase en tiempo real las 24 horas del día.

DESARROLLO RÁPIDO Y UNA SOLUCIÓN NUEVA

Habrá quien imagine que el armado de una aplicación de esas características, y que será utilizada además por una de las compañías más grandes del mundo, requiere un gran esfuerzo y las aportaciones de mucha gente. No es el caso cuando Ab Initio está implicada en la tarea. Ni siquiera, con aplicaciones grandes. En el proyecto mencionado, un solo consultor de Ab Initio fue suficiente. Una sola persona fue capaz de ayudar con la arquitectura, la implementación y la capacitación in situ necesaria para un pequeño equipo de desarrolladores de aplicaciones del propio cliente (ninguno de los cuales había utilizado antes el software de Ab Initio).

Una vez más, Ab Initio superó las expectativas al establecer la comunicación con el bus de mensajes corporativo del cliente (en este caso, compatible con un producto de mensajería común). El enfoque más común consiste en desglosar una aplicación en muchos programas pequeños, cada uno de los cuales lee y escribe mensajes desde el bus. Todos los programas pequeños trabajan conjuntamente de una manera coherente para que el conjunto se pueda recuperar de un fallo del sistema. Como la responsabilidad de asegurar la robustez corresponde a los arquitectos y a los desarrolladores del sistema, a menudo este empeño incrementa considerablemente el tiempo de codificación y de comprobación adicional necesarios. Y si el equipo no predice todos los modos de fallo, es fácil de imaginar lo que ocurre.

La arquitectura de Ab Initio proporciona funciones robustas para gestionar todo tipo de fallos. En esta oportunidad, se redujo la aplicación a un número pequeño de “grafos”, reproducciones gráficas del proceso y la lógica del negocio. Todos los procesos y la lógica fueron armados completamente en Ab Initio, sin recurrir a la codificación tradicional. El sistema era robusto de por sí, ya que su robustez estaba integrada en la tecnología subyacente.

Este proyecto se completó en menos de un año, de principio a fin. Y el cliente quedó gratamente sorprendido al descubrir que, una vez que el sistema se llevó a producción, funcionó según lo esperado. Normalmente, los sistemas nuevos pasan por un período complicado de ajustes. Aquí, como la aplicación se había simplificado sustancialmente con la tecnología de Ab Initio, y como la gestión de fallos estaba integrada en la tecnología subyacente, se evitaron los desafíos habituales.

UN AHORRO DE MILLONES DE DÓLARES

Esta compañía de CPG ha implementado el nuevo sistema de transporte-optimización en todas sus divisiones y con ello ha ahorrado decenas de millones de dólares. El jefe del proyecto, ascendido ya a Vpdte. senior, siempre cuenta lo mismo. En las reuniones con sus colegas, mientras todos se enzarzan en discusiones acerca de los problemas complejos que tienen sus sistemas, él no tiene otro asunto del que hablar que de su siguiente proyecto. Un proyecto que, por supuesto, armará con Ab Initio.

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